看起来平滑的血管壁也会卡东西?浅谈「动脉粥状硬化」

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不管是国人十大死因里头的心脏疾病、脑血管疾病与高血压,还是许多长辈都有的糖尿病,这些身体状况或多或少都和动脉粥状硬化有关係。什幺是动脉粥状硬化(Atherosclerosis)呢?这是脂肪、血栓、结缔组织和碳酸钙在血管(主要是动脉)沉积,造成的一种对人体有害的状态。

有动脉粥状硬化的人其实很多,不过在发展前期通常不会有什幺症状。经过数十年的累积,局部缺血、心绞痛、心肌梗塞、中风或心力衰竭等都可能因它而起。

从下图可以知道在动脉粥状硬化开始的前2、30年基本上没有临床徵兆,直到动脉粥瘤(atheroma)形成才可能会有症状出现。对应到人的年纪,这个时候差不多是中年了吧。当然,如果从小饮食生活就一直很糟糕,经常抽烟、缺乏运动、饮食不节制而肥胖等,那幺这个过程很可能会提早个几年发生。

看起来平滑的血管壁也会卡东西?浅谈「动脉粥状硬化」 图片来源: Wikipedia为什幺血管壁会卡东西?

直接观察血管的话,大多数人应该会认为血管内壁是个平滑的表面吧。但如果用显微镜去看,就能看到它们是由内皮细胞(endothelial cells)一个一个连接起来。动脉里面的血流(血压)如果稍微强一点的话,就有可能把内皮细胞给掀起来(请见下图),这时循环中的一些分子就有卡进去的机会,卡进去之后也会引起一些发炎反应。日子久了,越卡越多,就慢慢变成动脉粥状硬化了。

看起来平滑的血管壁也会卡东西?浅谈「动脉粥状硬化」 图片来源: Wikipedia

看文字描述可能很抽象,幸好Nucleus Medical Media所製作的影片相当地浅显易懂,可以帮助我们理解在体内到底发生什幺事情。

影片中有提到氧化的脂肪卡在血管壁后,该区域的细胞会把它们辨识为有问题的分子,接着发出讯号告诉免疫细胞来清除它们。尴尬的是,兄弟是叫来了没错,也真的尽到责任去跟有问题的分子打了一架。但是打完架的细胞就跟它们一起全都堆在血管壁里面,旧的不容易去除,新的又一直来,时间一久便形成动脉粥状硬化斑(atherosclerotic plaque)。

饮食能预防动脉粥状硬化的发生

那有没有办法避免呢?有许多研究指出餐后血中的脂蛋白与葡萄糖,和促使动脉粥状硬化的发炎反应有关。当我们吃完一顿饭之后,血中除了葡萄糖浓度会上升,蛋白质消化后的胜肽以及由脂蛋白运送的三酸甘油酯和胆固醇等,也会随之增加。

蛋白质经过消化后会被分解为胜肽与胺基酸,或许你曾听说蛋白质只会以胺基酸的形式被吸收进入血液循环,但其实小肠细胞上有给寡胜肽通过的通道(PEPT1,Peptide transporter 1)。其中,葡萄糖与脂蛋白跟发炎反应有密切的关係:

乳糜粒(Chylomicron)和极低密度脂蛋白(VLDL, very low-density lipoproteins)跟白血球与内皮细胞结合,会引起一连串的发炎反应,增加氧化压力。葡萄糖:血中浓度过高会活化白血球。且高血糖期间形成的糖化终产物(AGEs)也会引起发炎反应,使内皮细胞受损。

这一连串的反应会引起急性发炎,并让内皮细胞功能失调,慢慢开始走向动脉粥状硬化。

预防动脉粥状硬化的饮食与生活原则避免暴饮暴食:这种吃法会在短时间内注入大量的葡萄糖、三酸甘油酯以及胆固醇到循环里面,这会增加分子卡在血管壁与发炎反应的发生机率。菜肉饭的进食顺序:在适合自己的份量为前提之下,这样的吃法能延缓血中这些营养分子的增加速度。先吃菜的原因,在于事先让蔬菜的膳食纤维分布在小肠里面,接下来就能发挥延缓消化吸收的作用。要运动:适当的运动有助于维持血管弹性,进而减少高血压的风险。

参考文献:de Vries, M. A., Klop, B., Janssen, H. W., Njo, T. L., Westerman, E. M., & Cabezas, M. C. (2014). Postprandial inflammation: targeting glucose and lipids. In Oxidative Stress and Inflammation in Non-communicable Diseases-Molecular Mechanisms and Perspectives in Therapeutics (pp. 161–170). Springer, Cham.